美国内华达州发现2.44亿年前的巨型鱼龙化石

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在中生代的大部分时间里,鱼龙是一个成功的大型海洋爬行动物群。这些生物在二叠纪大灭绝后首次出现在海洋中,它们出现在约2.48亿年前(早三叠世),并在9000万年前的晚白垩世灭绝。它们像海豚鲸鱼一样呼吸空气,身体流线型,可以在水中移动,大眼睛可以提高深度视力,它们的长头骨上覆盖着圆锥形牙齿,适合钓鱼和鱿鱼。

像现代虎鲸或大白鲨一样,它们可能是生态系统中的顶级捕食者,但直到最近,还没有直接证据证明这一点。研究人员相信鱼龙起源于一个未知的陆地爬行动物群,呼吸空气。

美国内华达州发现2.44亿年前的巨型鱼龙化石-第1张图片-IT新视野

从250多年前在英格兰南部和德国首次发现的骨骼来看,这些鱼龙是科学界已知最早的大型爬行动物化石之一,远远早于恐龙,从那时起,它们就吸引了公众的想象力。现在,在内华达州奥古斯塔山脉的化石山脉中发现了保存完好的鱼龙头骨,以及一些脊椎、肩部和前鳍化石。这些化石可以追溯到中三叠世,代表了史诗级的最早鱼龙化石。新确认的鱼龙物种的头骨大小为2米(6.6英尺),估计身体大小为17米(56英尺)。它是在中三叠世(242-244万年前)发现的最大的动物。它被命名为cymbospondylus youngorum。

美国内华达州发现2.44亿年前的巨型鱼龙化石-第2张图片-IT新视野

在出现最古老的鱼龙亲属后,Cymbospondylus youngorum仅进化了250万年。最古老的鱼龙体型不到一米。当cymbospondylus youngorum出现时,这种动物出现了长达800万年,这表明鱼龙的体型正在迅速进化。年轻的Cymbospondylus youngorum的细长鼻子和锥形牙齿表明该动物捕食鱿鱼和鱼类,但它的体型意味着它也可能捕食较小和年轻的海洋爬行动物。

研究人员发现,尽管鲸目动物和鱼龙进化出了非常大的体型,但它们最大化的进化路径是不同的。鱼龙有一个最初的身体扩张,并在其进化史早期成为巨人,而鲸鱼需要更长的时间才能达到其巨大的外部极限。虽然它们的进化路线不同,但鲸鱼和鱼龙依靠食物链使自己真正变大。

关于这些发现的一篇论文今天发表在《科学》杂志上。

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