研究发现:土卫二的甲烷羽流很有可能是微生物生命的迹象

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据国外媒体报道,土星的卫星土卫二正在制造甲烷。一项新的研究发现,从冰冷的卫星上探测到的甲烷含量远高于已知的地球化学过程所能解释的,但它们与微生物的含量是一致的。乍一看,恩克莱德的巨型冰球似乎不是一个特别有希望发现生命的地方。

研究发现:土卫二的甲烷羽流很有可能是微生物生命的迹象-第1张图片-IT新视野

但在那冰冷的地壳之下,是一片柔软的地下海洋,以其巨大的水柱从冰中喷出而闻名,“在探索土星及其卫星时,卡西尼号飞船潜入这些水柱,探测到了数量异常庞大的分子,如甲烷、氢和二氧化碳。

这表明在海底有一个热液喷口,在那里海洋与土卫二的核心相遇。这种动态的环境是微生物的主要栖息地,它们在这里消耗氢气和二氧化碳释放甲烷。

那么这是否意味着土卫二海底的热液喷口周围生活着外来微生物呢?或者这些被探测到的分子能单独用这些地球化学过程来解释吗?为了找到答案,研究人员运行了这个模型,找出哪种情况最适合观察结果。

研究发现:土卫二的甲烷羽流很有可能是微生物生命的迹象-第2张图片-IT新视野

研究小组模拟了土卫二上可能存在的不同环境条件,并根据地球上已知的菌株引入了假想的产甲烷微生物。他们研究了水热循环是否能提供足够的氢气供微生物“吃”,温度是否适合他们,重要的是,微生物会对周围环境产生什么影响——特别是烟羽中的浓度。然后将这些模型的结果与卡西尼号在羽流中实际探测到的结果进行比较。

这项研究的主要作者RéGIS Ferrière说:“简言之,如果土卫二底部真的发生甲烷生成,我们不仅可以评估卡西尼号的观测结果是否适合生命,还可以做出定量预测。”。

毫无疑问,那里的条件似乎有利于这种生命形式——但更有趣的是,没有一种已知的热液化学物质能够解释羽流中检测到的甲烷含量。只有在模型中加入生物源,水平才能与观测结果相一致。

费里埃说:“很明显,我们不能断定土卫二的海洋中有生命存在。”相反,我们想知道土卫二的热液喷口适合陆地微生物生存的可能性有多大。根据我们的模型,卡西尼号的数据告诉我们这是可能的。生物甲烷生成似乎与数据一致

当然,这可能不是生活。但如果不是,那一定是我们在地球上看不到的其他自然现象。该团队提出的一个解决方案是,土卫二核心的原始有机物可以通过水热活动分解为甲烷、氢气和二氧化碳。但这种可能性取决于土卫二是如何形成的。

随着天文学家们继续研究这个迷人的世界,我们无疑将了解更多关于它背后的故事。

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